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ドクターフィッシュって、家で飼えるの?

ドクターフィッシュ、ちょっと飼いたかったけど……即完売でした。

行きつけの金魚屋で、「ドクターフィッシュ」を見つけた。
「\1600 手を入れてみてください!」とある。

ドクターフィッシュとは、コイ科の「ガラ・ルファ」という魚で、「水槽に手を入れると、皮膚の古い角質をついばんでくれて、美肌になる」「海外では皮膚病治療にも使われている」などとして、2年ほど前に大ブレイクしたのも記憶に新しい。

期間限定でドクターフィッシュを入れたプールなどがつくられたり、イベント会場にきていたり、私自身何度か各地で「ニアミス」はしてきた。
というのも、これまで出会った会場では、常に大行列ができていて、断念していたのだ。

近年は、フットサロンのメニューとして取り入れているお店もあったりするようだが、実際にイベントで体験した友人などは、「こどもはドクターフィッシュに集まってほしいのに、角質がないから全然こないの。で、ダンナの足にばっかり群がってさ(笑)。やっぱ、臭いのかね」なんて言っていたが……。

その貴重なドクターフィッシュが、なんと近所の金魚屋で、こともなげに売られているのだ。
悲願の思いで、手を入れてみると、魚たちはわらわらと集まり、本当に指先をついばんでくれた。くすぐったい感じが、いとおしく、見ず知らずの客なのに、このサービス。申し訳ない気持ちにすらなる。

その日は後ろ髪をひかれる思いで帰ったが、後日、再び店をのぞくと、「SOLD OUT! 入荷待ち」の文字が。10匹くらいいたのに、即完売? 金魚屋さんに聞いてみると、
「たまに入るんですが、まとめて全部買っていくお客さんがいるんですよ」とのこと。

ペットショップでも、実はよく売られているものなのかと聞くと、
「いやあ、たまにですね(笑)。以前は売ってる店もけっこうあったんですけど」。
「家で飼える」という驚きを通り越して、なんとペットショップ業界では、もうすでに人気のピークをこえている存在なのだという。

実際、飼うのは大変じゃないのだろうか。
「温度設定はわりと適当で良いですし、エサももともとコケなどが主食なので、草食系の一般的なもので良いですし。むしろ金魚などより、生命力が強いので、飼いやすいと思いますよ」

手足の角質を毎日食べてもらってたら、エサいらず&エステいらずの一石二鳥になるのでは、と聞くと……。
「いや、角質だけじゃ全然エサ、栄養が足りませんね(苦笑)」

ちなみに、我が家にある2006年版の『小学館の図鑑NEO 魚』には、ドクターフィッシュ(ガラ・ルファ)は掲載されていない。近年、急激に注目されてきたからだろうか。
ニセモノもけっこう出回っているそうなので、飼いたい人は、ご注意を。
(田幸和歌子)
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2008年3月14日 00時00分

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