原発事故とヨウ素の関係

原発事故とヨウ素の関係
今回は佐藤健太郎さんのブログ『有機化学美術館・分館』からご寄稿いただきました。

原発事故とヨウ素の関係
東日本を襲った巨大震災が引き起こした、福島第一原発の事故が現在世界の耳目を集めています。現場で命がけで奮闘する職員・自衛隊員などのみなさまにエールを送ると同時に、一刻も速い事態の解決を祈るものです。

さてこの原発事故で、放射能から身を守るためにヨウ素入りのうがい薬を飲むとよいなどという話が出回っているようです。もちろんうがい薬は飲むためのものではなく、危険なデマに過ぎないのですが、なぜここでヨウ素が出てくるのか、筆者なりに解説してみたいと思います。

原子力発電所で“燃料”となるのはウランという金属、中でも“ウラン235”と呼ばれる同位体です。この原子核は陽子92個、中性子143個から成っているのですが、ここに中性子をひとつ撃ち込むと不安定になり、原子核が真っ二つに分裂します(核分裂)。ここで生じるエネルギーを取り出し、電気を起こすというのが原子力発電所の原理です。

この核分裂のしかたは一通りではなく様々な割れ方をし、クリプトン・イットリウム・キセノン・バリウムなど多様な種類の元素が生成します。これらもまた不安定であり、放射線を発しながら安定な原子核に落ち着こうとします。これが放射性廃棄物と呼ばれるもので、厳重な管理を要します。

これら様々な核分裂生成物の中で、なぜヨウ素が問題となるのか。一つにはヨウ素が気化しやすいため吸い込んでしまいやすいこと、もう一つは体内で“甲状腺”という器官に集まり、障害を引き起こす性質があるからです。

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