木製の光ファイバーが実現。生分解で自然に還る

とはいえ、フィンランドVTT技術研究センターの研究者たちが、木の枝を引き抜いて光の波長をその長さまで送り込もうとしたわけではありません。彼らが開発した光ファイバー・ケーブルは、植物が直立するための構造材料である木質セルロースから作られています。製造工程では、塩系のイオン性溶媒で処理した後、中心部よりも屈折率の低いアセチルセルロースからなる外層で包みます。その結果、ガラスやプラスチックでできた光ファイバー・ケーブルのように、光子は内部で跳ね返り、捕えられたままになるのです。

実用化はまだまだ

しかしながら、この発見が光ファイバー・ケーブル従来の材料に取って代わるまでには、長い時間がかかるでしょう。ガラスやプラスチックに比べると、光の波長を伝達する能力は劣るものの、研究者らが性能を向上させつつ、ほかの用途に有用な独自の特性も示しています。

このケーブルは木の繊維から作られているため、水を吸収することができ、測定可能な光を透過する能力に影響を与えることが可能です。すぐに応用たとえば水と相性が悪い、木材やその他の材料で作られた構造物の湿度センサーとして利用できるかもしれません。

自然由来のものなので寿命が気になりますが、長く使えてネット回線も難なく通せるようになると良いなぁと思います。その他の用途も見出だせられるよう、期待したい発明です。

訂正[2019/12/16]記事初出時、光が木材を透過する例として「エジソンが竹を電球のフィラメントとして用いた」というエピソードを紹介していましたが、フィラメントの発光はまったく原理が異なるものです。謹んで訂正いたします。

Source: VTT, EurekAlert!, YouTube

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