育成選手から"大器"を生み出す、福岡ソフトバンクホークスの「いい金の使い方」

育成選手から"大器"を生み出す、福岡ソフトバンクホークスの「いい金の使い方」

近い将来「能ある鷹は爪を隠す」という言葉は死語になってしまうのではないか。そんな心配をしてしまうほど、福岡ソフトバンクホークスから野球界に鋭い"爪痕"を残す大器が次々と出現している。

先日開幕したWBSCプレミア12。世界ランキング上位12チームが覇権を争う4年に1度の国際大会で、日本は上々の滑り出しを見せた。

台湾でのオープニングラウンドは3戦全勝で突破。初戦のベネズエラ戦は好リリーフを見せた甲斐野 央(かいの・ひろし)、2戦目のプエルトリコ戦は先発したアンダースローの高橋 礼と、いずれもソフトバンクの投手が勝利投手になった。

共に今季のパ・リーグ新人王を争う新鋭。特に高橋は6回を投げて被安打1、無失点と完璧な投球を披露した。

高橋は188cmの長身で最速146キロを計測する、日本球界に類を見ない本格派アンダースローだ。ソフトバンクは2017年のドラフト会議で高橋を2位指名したが、他球団の評価は決して高くなかった。

専修大時代の高橋は上級生になるとバランスを崩し、本来の投球ができなくなっていた。4年春には東都大学リーグ2部降格を経験。入れ替え戦に敗れた直後、チーム関係者が「今の状態ではドラフトにかからないレベルだと思う」と嘆いたほどだった。

4年秋に状態が上向いたとはいえ、ソフトバンクは高橋を上位指名する。低い位置から快速球を投げられる、高橋の"一芸"を高く買ったのだ。その結果、1年間かけて力をつけた高橋は見事に才能を開花。今季は先発ローテーションに食い込み、12勝をマークした。


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