OB選手たちの現在――新井健二(元アルビレックス新潟)「今になって思うことは、選手のうちにできることがたくさんあるということ。第2の人生のための準備は必要だと思うし、それを含めてのサッカー人生だと思うべきかもしれません」

 サッカーのレベルは、Jリーグのそれとは比較にならないほど低かったというのが正直なところだ。しかし、各チームには4枠の外国籍選手枠が設けられており、世界各国から選手が集まってくる。「4人でサッカーをやっているようなチーム」があっても、その4人を抑えるのは決して簡単ではない。韓国、中国からもチームが参戦し、ある意味では非常に刺激的なリーグ戦が繰り広げられていた。

「日本にいたら分からなかったことばかりで、本当に充実していました。海外の良さに気づくことができたし、サッカーの面白さも感じることができました。当時のシンガポールのチームには、オフサイドトラップの概念がなかったんです。クリアしてもラインを押し上げないので、いわゆる“間延び”しっぱなしですよね。そんな中で僕らはコンパクトなサッカーをやっていたので、リスペクトされている感じもありました。少なからず、アルビレックスがリーグ全体に影響を及ぼした部分もあると思いますね」

 新潟シンガポールの一員として2シーズンを戦い終えた05年、新井に一本の電話が掛かってきた。声の主は、Sリーグに所属するチームの一つ、アームド・フォーシズFCの幹部だった。

「これもSリーグの特徴の一つなんですが、各クラブの幹部同士の横のつながりがすごく強いんですね。その人たちが集まる席で、戦力の確認作業が行われるわけです(笑)。おそらくその話し合いの中で僕を獲得したいという流れになって、直接電話が掛かってきたわけなんですが……」

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