手術で心の中が見えるようになった女性 ― 人間は機能を失うと「超能力」が開花する!

手術で心の中が見えるようになった女性 ― 人間は機能を失うと「超能力」が開花する!

 病気や事故によって身体機能の一部を失うことはたいていの場合、人間にとってその後の活動を制限される痛恨の出来事であるだろう。しかし、ある種のケースでは、身体の機能の一部を失ったことがきっかけとなって新たな能力が開花することもあるようだ。8月11日付けの「Wired」には、てんかんの治療で側頭葉の一部を切除した女性が術後に優れた「共感能力」を獲得したという驚くべきケースを紹介している。

【その他の画像と動画はこちらから→http://tocana.jp/2014/08/post_4660.html】

■脳手術後に「超共感能力」を獲得

 スーザン(仮名)さんは、2歳の頃からてんかん性発作を患っており、右側頭葉の局所療法と投薬によって17歳までは症状が抑えらえていたが、その後の症状は深刻になり制御できなくなり、神経外科医は彼女の側頭葉の一部を除去したということだ。

 この手術でてんかんの発作を緩和できると医師は期待し、そして実際にその通りになったのだが、予期せぬ効果もまたあった。なんと、手術後、スーザンさんは他人の感情を汲み取る能力が高まったというのだ。また身体的な感覚機能(五感)の働きが明らかに向上した経験を何度も味わっているという。

 この脳外科医の証言を受け、現在37歳のスーザンさんに対して、フランスの研究チームは入念なテスト繰り返した結果、彼女は「超共感能力(hyper empathy)」を有しているという結論に達し、昨年から研究論文を章に分けて発表しているのだ。

■どんなテストを行ったのか?

 フランスの研究チームは彼女に様々な神経心理学的検査を行った。心の状態を推し量るために多義にわたる質問がなされ、彼女の優れた共感能力を明らかにしたという。

 他人の現在の心境を、目をのぞき込むことで特定する能力(読心術)を測る「目を見る読心術テスト」では、スーザンさんは共にテストを行った10人の健康な女性よりも優れた成績を残した。

 また研究チームは現在の心理学の分野で広く検証されている「心の理論(Theory of Mind、他者の気持ちを察する共感能力)」がスーザンさんの能力に適用されるのかどうかを調べるために「誤信念課題(false-belief task)」というテストを行ったが、これに関しては他の被験者と同程度の成績しか残せなかったという。

 つまり従来の「心の理論」ではスージーさんのケースは説明が難しいということで、研究チームは新たな概念である「情緒的共感能力(Affective Theory of Mind、他者の感情を察する共感能力)」の向上がスーザンさんの中で起こったと説明している。

 研究チームのリチャード・モナス博士とその同僚によれば「脳の扁桃体と海馬を切除した後に「超共感能力」を獲得するスーザンさんのようなケースは実に興味を惹きつけられます」と語り、除去手術によって再構築された脳の機能が、他者への「情緒的共感能力」を高めたと述べている。

■「失った」者が獲得する新たな能力

 実はこの「Wired」の記事を執筆した記者のクリスチャン・ジャネット氏は、この研究には疑問が残るという意見を率直に述べている。その主な論拠は、実験の科学的な厳密さに対する疑問や、スーザンさんが鬱病をはじめとする精神疾患の状態にある可能性を排除している点、手術前のスーザンさんが有していた共感能力に関する情報がないことや、インタビュー資料がないことなどが挙げられている。

 しかし、ジャネット氏は人間が備えている潜在能力の高さには素直に注目しているようだ。例えば、言語機能障害を持つ人が、他人の嘘を見破る能力がきわめて高いことや、前頭側頭葉変性症を患った人が新たなクリエイティブ能力を発揮することなどの例に感銘を受けている。

 今回の実験の信憑性はともかく、ある機能を「失った」者が獲得する新たな能力の数々は、人間の底知れぬポテンシャルの高さを垣間見せる驚くべき現象であることには変わりはないだろう。

 こうした能力の中でも有名なのが、脳損傷が原因の視覚障がい者の何割かが獲得するといわれている「盲視(blindsight)」と呼ばれる特異な能力だ。文字通り、見えていないはずの盲人の「視力」のことで、人間の視覚認識のメカニズムを根本的に再考させてくれる事例である。

 障害や疾病は健常な機能を「失う」出来事であると考えられているが、ときに人間はそれを補完するにあまる新たな能力を開花させることもあるのだ。人間の可能性を大きく切り開くこのような新たな「逞しい」人間観に、もっと目を向けてみてもいいのではないだろうか。
(文=仲田しんじ)

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