精根尽き果てた錦織圭。ペールとの完全アウェーの死闘は孤独だった

「いろいろあったので……長い2日間でした」

 試合後に憔悴しきった表情で、ポツリとこぼすこのひと言が、すべてを物語っていただろう。

 最初にコートに足を踏み入れてから、足掛け19時間。トータルの試合時間は、3時間54分。

 最高31度を記録した高温多湿の前日から一転し、繰り越された翌日に待っていたのは、肌寒い雨中の戦い。ボールもまともに見えぬ薄暮、対戦相手の名を叫ぶ満席のスタジアム、日没による順延、そして、ほぼ劣勢のままに剣ヶ峰まで追い詰められた、最終セットの攻防――。

 どこから振り返ればいいのかわからぬほどに、あまりに多くが起きた、錦織圭全仏オープン4回戦だった。

精根尽き果てた錦織圭。ペールとの完全アウェーの死闘は孤独だった

勝利した瞬間、コートの中央で憔悴した表情を見せた錦織圭

 対戦相手のブノワ・ペール(フランス)の名に、不吉な予感を喚起させられた錦織ファンは少なくないだろう。実際には、錦織は戦績でペールに6勝2敗と大きく勝ち越している。ここ最近は4連勝中で、3年間負けなしだ。

 それにもかかわらず、ペールを”天敵”と見なす向きが強いのは、2015年8月の全米オープン初戦と、続く同年10月のジャパンオープン準決勝で喫した敗戦の衝撃ゆえだろう。あるいは、昨年の全仏2回戦でフルセットの激闘を強いられたことも、記憶に新しい。

「天才」「ファニー」「クレイジー」……。フランスメディアやツアー仲間からも口々にそう呼ばれるペールは、コート上でもそれら異なる種々の顔が、次々と入れ替わるようだった。


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