20年前のワールドユース全試合フル出場。黄金世代・酒井友之の誇り

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世界2位の快挙から20年……
今だから語る「黄金世代」の実態
第13回:酒井友之(2)

 1999年のFIFAワールドユース(現在のU-20W杯)・ナイジェリア大会、グループリーグを突破した日本は、ベスト16(決勝トーナメント1回戦)でポルトガルと対戦することになった。

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1999年のワールドユースで、黄金世代の日本代表は快進撃を果たした photo by Yanagawa Go

 酒井友之は、日本が決勝まで勝ち上がって行く中、この試合が「ターニングポイントになった」と言う。

「ポルトガルは本当に強かった。もう1回やったら勝てない相手だと思いましたね。相手GKが負傷退場して10人になっても、僕らが思っているほどポゼッションできなくて、逆に押し込まれた。正直、よくPK戦まで持ち込んだなっていう感じでした。でも、トーナメント1発目の苦しい試合をPK戦で勝って、自分たちの力は世界でも通用するんだ、上に行ける力があるんだということがわかり、自信を持てた。これで勢いがついたなと思いましたね」

 チームとしての大きな目標のひとつが、それまでのU-20日本代表の最高位・ベスト8の壁を突破することだった。

 一方で小野伸二のように「優勝」を目標にする選手もいた。酒井は、大会での目標をどのようにとらえていたのだろうか。

「決勝まで行くことは予想できなかったですけど、まずは今までの記録を塗り替えるところですよね。そこをクリアできればという感じでした。結果的に、ベスト8(準々決勝)でメキシコを破って決勝まで行くんですが、ポルトガル戦で勝った自信と勢いがその後の試合に影響した。そこから個人の力以上のものがチームとしてまとまって出ていたと思います」


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