水谷隼が「球は見えるか」の不安を乗り越え、復活の兆しを見せている

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東京五輪では団体戦メンバーとして金メダルを狙う水谷

「自分を選んだこと後悔させません。ロンドン、リオと団体戦無敗(※)なので、そのまま東京でも全勝して自ら引退の花道を飾ります」
※個人成績

 1月6日、東京五輪の卓球日本代表「3枠目」の選手が発表され、選ばれた水谷隼は同日の夜に自身のツイッターでこのように投稿した。すでに東京五輪を最後に代表からは退くことを公言していたが、現時点でも世界ランキングで日本人トップ3に入るほどその実力は健在なだけに、記者として寂しさを覚えた。

 振り返れば、2019年は彼のキャリアのなかで最も過酷なシーズンだった。

 同年1月に行なわれた全日本卓球選手権大会の男子シングルスでは、2年ぶり10回目の優勝を果たし、V10という前人未到の偉業を成し遂げた水谷。Tリーグでも初代王者の栄冠と年間MVPのタイトルも獲得し、誰からも東京五輪の代表レースに向けて順調なスタートを切ったかに見えた。

 しかし、徐々にサングラスを付けながら臨む試合が見られるようになり、その姿に違和感を覚えた人も少なくはないはずだ。それについて水谷は、ここ1年「球が見えにくい状態」だったことを告白。厳密には、視力に悩み始めたのは5年前からだったという。

 日常生活に支障はないものの、「暗い会場で、なおかつ卓球台にだけ白い光が当たっていて、LED掲示板で囲われている場合は、ほとんど球は見えていない」と水谷。その状況下だと、相手が打った際に、一瞬、球が消え、ネットを越えたあたりから突然現れるという。

 したがって、会場の設備によってサングラスを使用すべきか判断し、一球一球、つねに「球は見えるのか」という不安のなかで戦い続けてきたのだ。

 Tリーグ・木下マイスター東京での試合の際にも、ゲーム前には入念にサングラスのほこりを拭き取る姿が見られ、後半はあえて着用せずにプレーしてみたりと、試行錯誤しながら試合に臨んでいた。

 本人が「今の自分は全盛期の3割くらい」と話すように、プレーにおいて多少の衰えはあるのかもしれない。それでも、満身創痍の身体で自分との戦いに挑み、国際大会でコンスタントに結果を残し続けた。その末に、東京五輪への切符を掴み取った。まさに、彼のプロとしての真髄が見えた1年だった。

 たった2枠しかないシングルス代表に入り込むことは叶わなかったが、団体戦に加え、東京五輪で採用された新種目・混合ダブルスでの出場権を獲得した水谷。冒頭のコメントにもあるように、2012年ロンドン五輪、2016年リオ五輪の団体戦では個人としては負け知らず。3大会連続で出場している経験からも、彼に対する期待と信頼性は揺るぎない。


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