わかっていても打てなかった魔球。伊藤智仁「右打者の背中を見て投げていた」
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魔球の使い手が語る
「伝家の宝刀」誕生秘話
伊藤智仁(高速スライダー)編

 この球を投げられたら終わり──。バッターを絶望に陥れ、多くのファンを魅了してきた「伝説の魔球」。それら「伝家の宝刀」はどのように生まれたのか。魔球の使い手が語った貴重なインタビューを掘り起こし、その秘話を振り返る。

 名将・野村克也が「別格」と語り、これまで数多くの投手のボールを受けてきた古田敦也が「わかっていても打てない」と評したのが、伊藤智仁の高速スライダーだ。ストレートと同じ軌道から急激に横滑りする伊藤のスライダーは、打者のバットに当てさせない、まさに「魔球」だった。全盛期こそ短かったが、そのインパクトは今も多くの人の記憶に残っている。

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スライダーを武器に数々の伝説を残した伊藤智仁

 伊藤が「伝家の宝刀」であるスライダーと出会ったのは意外と遅く、社会人になってからだった。

「それまではストレートとカーブだけで、空振りを奪えるボールがありませんでした。それで社会人2年目の時に、先輩にスライダーの握りを教えてもらったのが始まりでした」

 すると、自分でもびっくりするほどの曲がりを見せた。

「試しに投げてみたら、思ったよりも曲がって。1週間ほど練習したら先輩よりも曲がるようになっていました(笑)。試合で使ってみると、カウント球としても使えるし、決め球にもなってくれました」

 変幻自在に操れるようになり、正真正銘の「スライダー投手」となった伊藤だが、それによって失ったものもあった。