J1残留を争う湘南ベルマーレ山口智監督。足りないのは「遊び心みたいなもの」
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第33節の横浜FC戦で、監督就任後、初勝利をあげた湘南ベルマーレ監督・山口智(右)。(写真は第31節)

 前節(第33節)、横浜FCとのJ1残留を賭けた重要なゲームにみごとな逆転勝ちをおさめた湘南ベルマーレ。残留争いのライバルとの勝ち点差を広げたのはもちろん、降格圏を脱し、9月に監督に就任した山口智にとって初勝利となり、三重の美酒となった。これまで自分たちのサッカーに進化と手応えを感じていたが、勝ち星に恵まれず、苦しい時間を過ごしてきた。初勝利を得て、ようやくトンネルから脱した山口が湘南のJ1残留に向け、いよいよラスト5の戦いに臨む──。

 今シーズン、コーチとしてガンバ大阪から湘南にやってきた山口に課せられたのは、守備の整備だった。これまでの試合のビデオや実際に試合を見て、分析すると課題が見えてきた。

「最初、守備は人に対する意識が強すぎて、ボールとスペースを見ることが得意ではなかったんです。人を見るべきなのか、スペースを埋めるべきなのか、カバーなのか、さらにその距離感でいいのかを僕の一方通行ではなく、選手と話をしながらすり合わせてきました。それから大きく変わりましたね。人に行く、ボールに行くという優先順位が合うといい守備ができるようになり、それがうちのストロングポイントになったと思います」

 山口によって守備が整備されると、細かなポジショニングでボールを奪ったり、スペースを埋めることができるようになった。失点が減り、アグレッシブで強度の高い守備は湘南の強みになった。それでもうまくいかない時もある。現役時代は守備について非常に厳しく、最終ラインから怒鳴り声を響かせることもしばしばだったが、今は冷静に状況を見ることに終始している。