オリックス吉田凌「僕が首を振ったら、どうせスライダーだろうと」。7割、宝刀を抜き続ける甲子園優勝投手のメンタル
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プロ野球2022開幕特集
オリックス・吉田凌インタビュー

 26年ぶりのパ・リーグ連覇&日本一を狙うオリックスにとって、ポイントのひとつがブルペンだ。山本由伸や宮城大弥ら先発陣は揃うだけに、守護神・平野佳寿につなぐセットアッパーを固められれば、勝利への道は一気に整備されるだろう。

 飛躍を期待されるひとりが吉田凌だ。

 高卒6年目の昨季は右肩痛で出遅れたものの、後半戦から一軍に登録されると18試合で防御率2.12、1イニングに走者をどれだけ出したかを示すWHIPは0.65と安定感を発揮した。

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2015年ドラフト5位で東海大相模から入団した24歳

 とりわけその名を知らしめたのが、「史上稀に見る大激戦」と言われたヤクルトとの日本シリーズだった。

 接戦が続いた6試合のうち5度登板。吉田は1点も与えられない局面で投入され、スライダーを投げ続けた。

「みんな、わかってんちゃうかなと思いながら投げていました。僕が首を振ったら、どうせスライダーだろうと。そのなかで抑えられたことは一番の自信になりましたけど、みんなわかっている場面で投げるスライダーほど怖いものはなかったです」

 ペナントレースでは全投球の66.2%がスライダーで、被打率.143だった。海の向こうでは2017年のア・リーグ地区優勝決定戦でヒューストン・アストロズのランス・マッカラーズ・ジュニアが24球連続ナックルカーブを投げたこともあるが、日本人でこれほど"宝刀"を抜き続ける投手は珍しい。