アジアカップ3位のU-21日本代表。「パリ五輪世代」でA代表入りを狙える選手は誰か
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2歳年上の相手たちに奮闘

 サッカーU-21日本代表は、ウズベキスタンで行なわれたAFC U23アジアカップを3位で終え、2024年パリ五輪のアジア最終予選を兼ねた2年後の同大会の組み合わせにおいて、ポッド1に入る権利を手にした。

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AFC U23アジアカップを3位で終えたU-21日本代表

 同大会は隔年で開催されており、慣例として日本は五輪予選が絡まない年の大会をU-21世代の強化の場としている。これは2年後に23歳以下の選手たちで挑むオリンピックを見据えての取り組みで、今回も同様に2024年のパリ五輪を目指すチームで参戦した。

 だが、勝敗が度外視されるわけではない。今大会の結果が2年後のAFC U23アジアカップにおけるポッド決めに関わるからだ。チームを率いる大岩剛監督も「経験を積みに来たわけではない」と言いきり、大会前から「優勝を目指す」姿勢を崩さなかった。

 3位以上で確定するポッド1(次回の開催国が3位以内に入った場合のみ4位にも与えられる)の獲得は最低限のミッション。だが、その道程は険しい。他国は23歳以下で編成しているチームがほとんどのため、年上の相手に対して勝ちきらなければいけないからだ。実際に過去の大会を振り返っても、日本はU-21代表チームで臨んだ場合はベスト8の壁に阻まれている。

 ポッド1を手にするのは容易くなく、今大会においてもグループステージから厳しい相手ばかりだった。とくにサウジアラビアは、2018年のU-19アジア選手権を制した世代が中心のU-23代表で、A代表に招集されている選手も複数名いる難敵だった。