斎藤佑樹「こんな打線、誰なら抑えられるの」。3年春の甲子園、横浜高校戦の大敗から得たもの
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連載「斎藤佑樹野球の旅~ハンカチ王子の告白」第10回

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 2006年春、早実は18年ぶりにセンバツへの出場を果たした。斎藤佑樹は北海道栄との1回戦に先発。打っては2本のタイムリーで3打点、投げては被安打4、8奪三振の完封という活躍を見せ、北海道栄を圧倒する。これが斎藤の甲子園での初勝利だった。

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関西高校との2日間にわたる激闘を制し、ベスト8入りを決めた早実の斎藤佑樹(写真右)

延長15回231球の死闘

 3年春のセンバツは僕にとってようやくたどり着いた甲子園でした。初めてのマウンドに立った北海道栄との試合では、さすがに感傷に浸りましたね。緊張もしましたし、緑の匂いが心地よくて「ああ、オレは今、本当に甲子園のマウンドに立って投げてるんだな......これってリアルなのかな」みたいなことを考えていました。

 1回戦は大会3日目でしたが、開会式のこともよく覚えています。センバツの開会式って僕だけじゃなくて、早実のみんなもすごく緊張してたんですよ。初めて出る甲子園で、慣れなくて......なにしろ早実のセンバツ出場は18年ぶりで、その間は夏も10年前に一度出ただけでしたからね。甲子園に出慣れた高校の選手たちの態度に「すげえなぁ」と驚かされました。

 常連校の選手は開会式で行進する前、「写真、撮ろう」って縦横無尽に動き回るんですよ。いろんな選手と記念写真を撮りまくって、「オレたち、甲子園にはいつも来てるんだぜ」的な雰囲気を出してくるんです。とくに横浜高校の選手たち(笑)。