上野動物園に大フィーバーをもたらした赤ちゃんパンダのシャンシャンが、間もなく中国へ帰国する。2019年6月に返還される予定だったシャンシャンは、あまりの高い人気から東京都が延長を要請。中国側も了承し、帰国する期限は今年12月31日まで延長された。都はシャンシャンと父・リーリー、母・シンシンについて、あわせて年間1億円のレンタル料を中国に支払っている(シャンシャンについては無償とされている)。ジャイアントパンダは全世界で人気を博し、各国から引く手は数多。そのため、中国政府はジャイアントパンダを外貨獲得戦略の一環として活用してきた。

 このレンタル料だが、経済効果を考えると実は安価ともいわれる。実際、シャンシャンによる経済効果は年間で20億円を軽く超えるとも試算されている。そのため、「パンダをレンタルしてもらおうと手を挙げる動物園関係者、地域振興の起爆剤と考えて積極的にパンダを誘致している地方自治体は多い」と話すのは、ある動物園の関係者だ。

 現在、国内では上野のほか、和歌山のアドベンチャーワールドと神戸市の王子動物園でパンダが飼育・展示されている。王子動物園のタンタンは今年7月に中国へと帰国する予定になっていたが、新型コロナウイルスの影響で中国への飛行機が発着しなくなったことから帰国が延期されていた。いずれにしてもタンタンの帰国は織り込み済みで、新たなパンダを迎える予定はない。

 12月の期限を迎えれば、上野のシャンシャンも帰国する。さらに、リーリーとシンシンも2021年までに中国への帰国が決まっている。つまり、22年以降に国内でパンダが見られるのは和歌山のアドベンチャーワールドだけになる。